Den här "döda" industrin utgjorde 32% av elproduktionen år 2016. Kan den återupplivas?

Den här "döda" industrin utgjorde 32% av elproduktionen år 2016. Kan den återupplivas?

Anonim

Låt oss få den stora frågan ur vägen alldeles fram: Är termisk kol en döende industri i USA? Ja men...

Den "men" är viktig, eftersom termisk kolens död är en mycket långsiktig prognos. Och det finns mycket utrymme mellan nu och eventuell nedgång för en bra och välskött gruvarbetare som Alliance Resource Partners, LP

(NASDAQ: ARLP)

att tjäna mycket pengar för investerare. Här är vad du behöver veta om den termiska kolindustrins förflutna, dess framtidsutsikter och varför du borde göra ett djupt dykk på alliansen.

Ful (ish)

Peabody Energy, Arch Coal och Alpha Natural Resources var några av de största namnen i den termiska kolindustrin i USA. Alla tre tvingades till konkurs på grund av fallande efterfrågan och svaga priser. Det finns emellertid mer på dessa historier än vad som möter ögat.

Till exempel tog varje av dessa företag stora högar av skuld för att göra förvärv när kolpriserna var höga. Det var deras tunga skuldbelastningar som i slutändan drev dem över finanskanten. Och i varje fall var det metallurgisk kol (som används för att tillverka stål) som var den verkliga dragen på prestanda. Den sektorn slogs ännu hårdare än termisk kol, som används för att generera el under handelsnedgången.

Faktum är termisk kol-fokuserad Cloud Peak Energy

(NYSE: CLD)

och Alliance Resource Partners har båda drabbats av topp- och bottenlinjen under nedgången, men det var inte nödvändigt att tillgripa finansiell omstrukturering. Så det första du behöver förstå om kolindustrin är att allt kol är inte lika och inte heller är varje kolföretag. Och när det gäller termisk kol är det några komplexa förändringar som tar form.

Det är inte solen

Det är inte att föreslå att det inte finns något problem att brygga för amerikanska termiska kolgruvarbetare. För att det finns ... och det är stort. Men hittills har det inte varit det problem du troligen tänker på. Den stora banan mot kol är att den är bland de smutsigaste bränslealternativen runt. Med världen som alltmer rör sig mot kolfri kraft ser den stora historien ut som att kol drivs ut ur blandningen av saker som sol och vind. Det är inte sant; kolens sanna nemesis idag är naturgas.

Visst, naturgas brinner mer ren än kol, men det som verkligen har drivit den här förändringen är att det är billigare att bygga gasdrivna växter, och naturgaspriserna är historiskt låga. Så verktyg som Southern Company

(NYSE: SO)

få miljömässiga kudos för att bygga gaskraftverk och en ekonomisk fördel också. Kolens verkliga problem idag är inte smutsigt så mycket som det faktum att det bara är billigare för verktyg att gå med gas.

För att lägga några siffror på det, gav kol cirka 60% av Sydens bolags kraft med naturgas i 2010 cirka 25%. I slutet av 2016 stod siffrorna på kol som gav 34% och naturgas 46%. Det är en trend som har ägt rum i hela USAs energisektor.

Kol och naturgas är äntligen på en punkt där de är ungefär lika på elmarknaden, vilket slutar en period då kol var det överlägset dominerande bränslet. Som det framgår av US Energy Information Administration-diagrammet ovan, förväntas kol och gas vara det största elbränslet för de närmaste åren innan gas tar ledningen för gott.

Men ren kraft är stor

Det finns ytterligare två nyckeltagningar från diagrammet ovan. För det första blir förnyelsebar energi större och kommer så småningom att ta över kol som den näst största kraftleverantören efter naturgas. Antag att de nuvarande miljöbestämmelserna kvarstår, det beräknas hända omkring 2030 eller så. Men om Trump-administrationen trycker tillbaka miljölagstiftningen, som han har ett riktigt skott på, ser inte miljökonsekvenserna att kol faller till nr 3 fram till 2040.

Ja, förnybar energi är viktig och det kommer att fortsätta växa snabbt. Men med tanke på marknadsförutsättningarna idag, även i värsta fall, har kol en lång landningsbanan innan förnybar kraft tar över den. Vilket leder till den andra stora borttagningen från miljökonsekvensbeskrivningen: Kol faller inte i själva verket. Trots all död och dumhet kommer den att förbli en viktig del av det amerikanska kraftnätet i årtionden framöver. Det är sant även om Donald Trump misslyckas med att rulla tillbaka miljöåtgärder från Obama-era.

Nu är det inte meningen att investerare ska glömma att investera i ren kraft och lägga alla sina pengar i kol. Ren kraft kommer att bli större och det finns mycket pengar att göra längs vägen. Och kol kommer fortsätta att krympa över tiden. Det är därför som du behöver vara kräsen om kolgruvan där du investerar. Och en, Alliance Resource Partners, står över resten.

Rätt region

I Förenta staterna finns det några huvudkolregioner, och kolet från var och en har olika egenskaper, bland annat hur rent det brinner och hur mycket energi det ger (det förstås naturligtvis att förenkla ett mycket komplext geologiskt ämne). Du måste också faktor i transportkostnader för att få kol från det där det bryts till där det konsumeras. Därför har kolens fallande karaktär varit ett sådant problem för tåglinjerna. För att ge dig ett snabbt exempel såg CSX Corporation en minskning på 21% av sin kolverksamhet år 2016.

Det här är saken: EIA-data visar att kolproduktionen från Appalachia och västra marknaderna (som innehåller den produktiva pulverflodbassängen) har fallit i åratal. Förutsatt att förordningarna stannar som de är idag, bör nedgången sakta men fortsätta. Nedre delen av grafen är emellertid interiörregionen, som inkluderar Illinois Basin kolregionen. Den långsamt stigande interiörregionslinjen visar i princip att kol från Illinois Basin har visat sig vara mer önskvärt för verktyg än andra alternativ i flera år nu.

Faktum är att interiörregionen, även i värsta fall, förväntas se efterfrågan förbli relativt stabil fram till 2040. Om Trump-administrationen dödar nuvarande miljöföreskrifter, bör denna region dock se en relativt stark tillväxt. De appalachiska och västra regionerna ser också att produktionen hämtas, om reglerna är avslappnade, men de kommer inte att återfå sina tidigare produktionsnivåer. Endast inrikesregionen ser verklig tillväxt. Och det är här det blir bra: Alliance Resource Partners primära kolregion är Illinois Basin.

Alliansen, den att titta på

Det sätter Alliance på rätt ställe vid rätt tidpunkt för att inte bara väder kolmarknadens långsamma nedgång, utan att trivas som Illinois Basin kol förskjuter kol från andra kolregioner. Det är faktiskt bara en fortsättning på en trend för Alliance, som kunde öka sin kolproduktion i åratal på bekostnad av konkurrenter som krympte.

För att ge dig ett smärtsamt exempel på det, har Cloud Peak Energy, som är verksamt i Powder River Basin (västra regionen), minskat transporter med en tredjedel mellan 2012 och 2016. Minerens leveranser gick från ungefär 90 miljoner ton per år till cirka 60 miljoner . Under samma tidsperiod ökade Alliansens ton från 35 miljoner ton till 36, 6 miljoner ton. Det kanske inte låter som en stor succé, men en ökning med 4% ökar på byxorna med 33% nedgång.

Det pekar också på framtiden för Alliansen. Det här är inte en stor tillväxthistoria, det är mer som att "behålla och växa lite över tiden som marknaden tillåter." Det är därför Alliansens begränsade partnerskapsstruktur gör det till ett vinnande alternativ för inkomstinvesterare.

I huvudsak är partnerskapet strukturerat för att betala ut stora utdelningar medan den går längs med kolbrytning i den bäst belägna amerikanska kolregionen. Visst, den ungefär 7, 6% avkastningen kommer att utgöra den stora delen av din avkastning, men om du vet det och accepterar det går in är det allt bra. Det vilda kortet är Trumpadministrationens förmåga att rulla tillbaka för närvarande planerade miljöregler. Men det skulle bara innebära att det finns mer uppåtriktade potentialer för alliansen, fastän tillväxten förmodligen inte blir spännande även i det scenariot.

Och det är viktigt att också notera att Alliance är ett mycket konservativt företag, så du borde inte behöva oroa dig för att det kommer att vara vägen för Peabody, Arch och Alpha. Till exempel omfattade företaget 2016 distributionen ungefär två gånger, en stor täckning i det begränsade partnerskapet. Skulden utgör emellertid en rimlig 25% eller så av kapitalstrukturen.

Kontrast det mot Illinois-Basin-fokuserad framsyns energi

(NYSE: FELP)

, där skulden utgör mer än 100% av kapitalstrukturen eftersom det begränsade partnerskapet är negativt. Det här partnerskapet betalar inte längre en distribution. Faktum är att Foresight arbetar för närvarande med borgenärerna för att refinansiera sin skuld.

Det är tydligt att det inte räcker att vara i rätt kolområde, varför du borde gynna alliansen. Alliansen drivs på ett sådant sätt att det borde ha lite problem att väva sig genom kolens långsamma, utdragen, decennier långa nedgång, samtidigt som den fortfarande lönar sina medarbetare med regelbundna utdelningar.

Kolens död har varit kraftigt överdriven

I slutändan är kolmarknaden väldigt komplicerad än vad som verkar. Och den nuvarande rubriken att förnybar energi dödar kol missar den verkliga historien som äger rum. Dessutom går kol inte när som helst snart - det är för viktigt för USA-nätet att ta bort det direkt och alternativ är helt enkelt inte redo att ta plats än.

Det gör inte kol en bra investering. Men om du gör lite grävning ser du att vissa kolregioner ligger bättre i den nuvarande miljön än andra. Och genom den linsen blir det ganska tydligt att Alliance Resource Partners är förmodligen den bäst positionerade kolgruvan i USA idag.